In februari 2013 leerden wij, Hessel uit Deventer en Dilo uit Bergen op Zoom, elkaar kennen tijdens een Helicon studiereis naar Tanzania. Hessel deed de opleiding Eco & Wildlife voltijd en Dilo deeltijd, wat destijds nog mogelijk was in Velp, dus we kenden elkaar niet van op school. In Tanzania klikte het echter meteen en tijdens een heel bijzondere reis, waren we stiekem al bezig om ons volgende avontuur te plannen.

Het jaar daarvoor had Hessel stage gelopen op een lodge in Hartbeespoort Dam, Zuid Afrika, en hij wilde graag terug tijdens de zomervakantie om wat vrienden daar weer op te zoeken. Natuurlijk zei Dilo geen ‘’nee’’ toen hij de kans kreeg om mee te gaan! We boekten een ticket voor twee maanden in de zomervakantie en hadden toen nooit kunnen bedenken hoe erg dat ons leven ging veranderen.
De eigenaar van die lodge, ook een Nederlander, vertelde ons dat het bedrijf eigenlijk al maanden dicht was, omdat hij geen geschikt management en ander personeel kon vinden. In ruil voor wat klusjes op de lodge, mochten we er dus gratis verblijven terwijl hij zocht naar mensen om alles te gaan runnen. Na een week of twee besloten we in overleg om de lodge een weekend te openen, vanwege een Public Holiday in Zuid Afrika en bijbehorende potentiële gasten. En het werd nog best druk ook! We hadden wel wat horeca ervaring, maar wisten verder helemaal niet hoe je een lodge met 26 bedden moest runnen. Terwijl letterlijk de eerste gasten de poort binnen reden, renden we nog rond met chocolaatjes voor op de kussens en zeepjes voor in de badkamers. Wat een chaos, gelukkig waren niet alle kamers volgeboekt… De gasten moeten natuurlijk door hebben gehad dat we geen idee hadden waar we mee bezig waren, maar het was een gezellig weekend en met onze Nederlandse nuchterheid en gezond verstand, hebben we ons er doorheen weten te slaan.

Intussen was er nog steeds niemand anders aangenomen, dus werden wij (op eigen initiatief) gebombardeerd tot lodge managers. En schoonmakers, klusjesmannen, receptionisten, koks… Het was een rollercoaster van gasten ontvangen, bedden opmaken, eieren bakken, lakens wassen, gras maaien, hekjes verven en na elke onweersbui een zwembad in 50 shades of green. En onweren kan het in Afrika! Het was hard werken, maar lachende gasten en positieve recensies maakten het allemaal de moeite waard.
Toch was er iets wat we bleven missen, namelijk de natuur. De lodge had een prachtige grote tuin en zelfs een stuk van bijna 20 hectare bushveld waar we al vrij snel meer dan 100 vogelsoorten hebben gespot, maar de wildlife waar Afrika zo beroemd om is, ontbrak.

Tijdens zijn stage had Hessel de buurman al leren kennen, de eigenaar van het 300 hectare prive Silkaatsnek Nature Reserve, grenzend aan het terrein van de lodge. We kregen toestemming om er zelf te wandelen en als we familie of vrienden bij ons hadden, mochten we er zelfs op Game Drive, maar commercieel gebruik voor de lodge gasten was niet toegestaan. Dit veranderde anderhalf jaar later, nadat we vertrouwen hadden gewonnen door op vrijwillige basis te helpen met natuuronderhoud en door steeds open en eerlijk te blijven communiceren. Vooral dat laatste is iets wat helaas maar weinig Zuid Afrikanen doen. De sparkling wine (want echte Champagne hebben ze in Afrika niet) kwam meteen op tafel toen we volledige toegang tot het Nature Reserve kregen! Zelf konden we nu Game Drives en Bush Walks gaan organiseren en in samenwerking met de andere buren, een paarden manage, voegden we ook Horseback Safaris aan onze activiteiten toe.

Op persoonlijk vlak ging alles lekker en de business groeide fijn, maar helaas besloot de eigenaar van de lodge eind 2016 alles om te gooien en moesten we in januari 2017 met pijn in ons hart ons geliefde plekje achter laten. En wat dan? Terug naar Nederland? Dat zeker niet! Ergens anders een baan zoeken? Tja, maar waar dan…
In die 3.5 jaar hadden we gelukkig een mooie vriendenkring in de omgeving opgebouwd, voornamelijk mensen die ook in toerisme werken, en allemaal zeiden ze dat we ons niks moesten aantrekken van wat er gebeurd was. Hartbeespoort Dam was ons thuis en ons brede netwerk zou er voor zorgen dat er weer nieuwe deuren open gingen.
Natuurlijk hebben we daarop niet zitten wachten en ondanks een aantal goede sollicitaties, bleef Silkaatsnek Nature Reserve ons trekken. We waren de eersten in bijna twintig jaar tijd die geprobeerd hadden om er wat toeristische activiteit op te bouwen en na veel gesprekken, besloot de eigenaar dat hij ons een kans wilde geven om dit voort te zetten. Ditmaal uiteraard onder de vlag van Silkaatsnek zelf.
We kochten ons eigen ‘’bakkie’’ (pick-up) met bankjes achterop om Game Drives te kunnen doen, vernieuwden onze afspraken met de buren van de manage om Horseback Safaris aan te bieden en we knapten tuinen en gebouwen op, zodat we ook weer accommodatie konden gaan verhuren. In 2018 werd de manage verkocht, maar we hadden ondertussen voldoende vastigheid in bezoekersaantallen, waardoor we de trotse eigenaars van een kudde van 11 paarden werden. What a dream!

We hebben ontzettend veel geluk gehad om op het goede moment op de goede plek te zijn geweest en in combinatie met je intuïtie volgen, doorzettingsvermogen en een vleugje ‘’fake it till you make it’’ zijn we aanvullend op ons werk in Silkaatsnek ook onze eigen tour company 1 2 Travel Africa begonnen, om meer mensen dit speciale en veelzijdige continent te laten beleven.

Na 2.5 jaar lang hart en ziel aan Silkaatsnek Nature Reserve gegeven te hebben (waar we zelfs een TripAdvisor Certificate of Excellence voor kregen!), konden we helaas niet langer in Zuid Afrika blijven en begon op 29 augustus 2019 een geweldig avontuur. Samen met onze twee honden JayJay en Mocha gingen we op een bijzondere Tourism Friendly road trip door Botswana en Zambia, om uit te komen in Malawi. Dit ‘’Warm Heart of Africa’’ is het thuisland van onze goede vriend en collega van het eerste uur Howard en na 10 dagen en 3356 km kwamen we aan in de hoofdstad Lilongwe, waar we ons snel thuis voelden.

Er wordt in Malawi hard gewerkt aan natuurbescherming en de overheid wil ecotoerisme graag verder ontwikkelen, dus we zijn hier helemaal op onze plek!

Schrijf je in voor onze Nieuwsbrief (onder aan de pagina) als je op de hoogte wilt blijven van onze avonturen. We kijken ernaar uit om elkaar in Afrika te zien!