Hoe de liefde voor Afrika begon

Dilo en Hessel aan het Duluti meer in Tanzania

Dilo en Hessel in 2013 aan het Duluti meer in Tanzania

In februari 2013 leerden wij, Hessel uit Deventer en Dilo uit Bergen op Zoom, elkaar kennen tijdens een Helicon studiereis naar Tanzania. Hessel deed de opleiding Eco & Wildlife voltijd en Dilo deeltijd, wat destijds nog mogelijk was, dus we kenden elkaar niet van op school. In Tanzania klikte het echter meteen en tijdens een heel bijzondere reis, waren we stiekem al bezig om ons volgende avontuur te plannen.

Het jaar daarvoor had Hessel stage gelopen op een lodge in Hartbeespoort Dam, Zuid Afrika, en hij wilde graag terug tijdens de zomervakantie om wat vrienden daar weer op te zoeken. Natuurlijk zei Dilo geen ‘’nee’’ toen hij de kans kreeg om mee te gaan! We boekten een ticket voor twee maanden in de zomervakantie en hadden toen nooit kunnen bedenken hoe erg dat ons leven ging veranderen.

Ongekende ervaringen in Zuid Afrika

De eigenaar van die lodge, ook een Nederlander, vertelde ons dat het bedrijf eigenlijk al maanden dicht was, omdat hij geen geschikt management en ander personeel kon vinden. In ruil voor wat klusjes op de lodge, mochten we er dus gratis verblijven terwijl hij zocht naar mensen om alles te gaan runnen. Na een week of twee besloten we in overleg om de lodge een weekend te openen, vanwege een nationale feestdag in Zuid Afrika en bijbehorende potentiële gasten.

De bomen in Zuid Afrika hebben soms grappige namen

De bomen in Zuid Afrika hebben soms grappige namen

En het werd nog best druk ook! We hadden wel wat horeca ervaring, maar wisten verder helemaal niet hoe je een lodge met 26 bedden moest runnen. Terwijl letterlijk de eerste gasten de poort binnen reden, renden we nog rond met chocolaatjes voor op de kussens en zeepjes voor in de badkamers. Wat een chaos, gelukkig waren niet alle kamers volgeboekt… De gasten moeten natuurlijk door hebben gehad dat we geen idee hadden waar we mee bezig waren, maar het was een gezellig weekend en met onze Nederlandse nuchterheid en gezond verstand, hebben we ons er doorheen weten te slaan.

Intussen was er nog steeds niemand anders aangenomen, dus werden wij (op eigen initiatief) gebombardeerd tot lodge managers. En schoonmakers, klusjesmannen, receptionisten, koks… Het was een achtbaan van gasten ontvangen, bedden opmaken, eieren bakken, lakens wassen, gras maaien, hekjes verven en na elke onweersbui een zwembad in vijftig tinten groen. En onweren kan het in Afrika!
Het was hard werken, maar lachende gasten en positieve recensies maakten het allemaal de moeite waard.

Terug de Afrikaanse natuur in

De kleurrijke Maskerwever was een vaste gast in de lodge tuin

De kleurrijke Maskerwever was een vaste gast in de lodge tuin

Toch was er iets wat we bleven missen, namelijk de natuur. De lodge had een prachtige grote tuin en zelfs een stuk van bijna 20 hectare Afrikaans bosveld waar we al vrij snel meer dan honderd vogelsoorten hebben gespot, maar de wildlife waar Afrika zo beroemd om is, ontbrak.

Tijdens zijn stage had Hessel de buurman al leren kennen, de eigenaar van het 300 hectare prive Silkaatsnek Natuur Reservaat, grenzend aan het terrein van de lodge. We kregen toestemming om er zelf te wandelen en als we familie of vrienden bij ons hadden, mochten we er zelfs op Game Drive, maar commercieel gebruik voor de lodge gasten was niet toegestaan. Dit veranderde anderhalf jaar later, nadat we vertrouwen hadden gewonnen door op vrijwillige basis te helpen met natuuronderhoud en door steeds open en eerlijk te blijven communiceren. Vooral dat laatste is iets wat helaas maar weinig Zuid Afrikanen doen. De bubbeltjes wijn (want echte Champagne hebben ze in Afrika niet) kwam meteen op tafel toen we volledige toegang tot het Natuur Reservaat kregen! Zelf konden we nu Game Drives en Bush Walks gaan organiseren en in samenwerking met de andere buren, een paarden manage, voegden we ook Horseback Safaris aan onze activiteiten toe.

Een grote verandering

We waren gelukkig en het bedrijf groeide fijn, maar helaas besloot de eigenaar van de lodge eind 2016 alles om te gooien en ons op een ontzettend laffe en smerige manier persoonlijk en zakelijk te benadelen. We hadden geen andere keuze dan in januari 2017 met pijn in ons hart ons geliefde plekje achter laten. En wat dan? Terug naar Nederland? Dat zeker niet! Ergens anders een baan zoeken? Tja, maar waar dan…
In die 3.5 jaar hadden we gelukkig een mooie vriendenkring in de omgeving opgebouwd, voornamelijk mensen die ook in toerisme werken, en allemaal zeiden ze dat we ons niks moesten aantrekken van wat er gebeurd was. Hartbeespoort Dam was ons thuis en ons brede netwerk zou er voor zorgen dat er weer nieuwe deuren open gingen.
Natuurlijk hebben we daarop niet zitten wachten en ondanks een aantal goede sollicitaties, bleef Silkaatsnek Natuur Reservaat ons trekken. We waren de eersten in bijna twintig jaar tijd die geprobeerd hadden om er wat toeristische activiteit op te bouwen en na veel gesprekken, besloot de eigenaar dat hij ons een kans wilde geven om dit voort te zetten. Ditmaal uiteraard onder de vlag van Silkaatsnek zelf.

Meer vrijheid en zelfstandigheid

Hessel en Dilo met een giraffe tijdens een safari te paard

Hessel en Dilo met een giraffe tijdens een safari te paard

We kochten ons eigen ‘’bakkie’’ (pick-up wagen) met bankjes achterop om Game Drives te kunnen doen, vernieuwden onze afspraken met de buren van de manage om Horseback Safaris aan te bieden en we knapten tuinen en gebouwen op, zodat we ook weer accommodatie konden gaan verhuren. In 2018 werd de manage verkocht, maar we hadden ondertussen voldoende vastigheid in bezoekersaantallen, waardoor we de trotse eigenaars van een kudde van elf paarden werden. Wat een droom die uitkwam!

We hebben ontzettend veel geluk gehad om op het goede moment op de goede plek te zijn geweest en in combinatie met je intuïtie volgen, doorzettingsvermogen en een vleugje bluf en ‘’nee heb je, ja kun je krijgen’’ zijn we aanvullend op ons werk in Silkaatsnek ook onze eigen tour company 1 2 Travel Africa begonnen, om meer mensen dit speciale en veelzijdige continent te laten beleven.

Op reis door Afrika

Kamperen in Afrika met onze daktent

Kamperen in Afrika met onze daktent

Na 2.5 jaar lang hart en ziel aan Silkaatsnek Natuur Reservaat gegeven te hebben, konden we helaas niet langer blijven en begon op 29 augustus 2019 een geweldig avontuur. Samen met onze twee honden JayJay en Mocha, gingen we op een bijzondere Tourism Friendly road trip door Botswana en Zambia, om uit te komen in Malawi. Dit ‘’Warme Hart van Afrika’’ is het thuisland van onze vriend Howard en na jarenlang zijn verhalen gehoord te hebben, besloten we daar een nieuw leven op te bouwen. Er wordt in Malawi hard gewerkt aan natuurbescherming en de overheid wil ecotoerisme graag verder ontwikkelen, dus we zijn er helemaal op onze plek!

Al snel vonden we allebei een baan als Lodge Managers voor de twee accommodaties die het bedrijf Kiboko Safaris in Lilongwe, Malawi’s hoofdstad, heeft. Echter, na een half jaar begon Malawi de effecten te voelen van de wereldwijde COVID-19 crisis en was er geen werk meer voor ons. We proberen de tijd die we nu hebben zo goed mogelijk te besteden aan het verder bouwen van onze dromen.

Schrijf je in voor onze nieuwsbrief (onder aan de pagina) als je op de hoogte wilt blijven van onze avonturen en wat er voor jou allemaal mogelijk is in Malawi.

We kijken er naar uit om elkaar in Afrika te zien!

Onze honden Mocha en JayJay genieten ook van het Malawimeer

Onze honden Mocha en JayJay genieten ook van het Malawimeer